Bagaimana Lonnie G. Bunch III Merombak “Loteng Bangsa”

Pada bulan September 2016, ketika mahkota Smithsonian Museum Nasional Sejarah dan Budaya Afrika-Amerika (NMAAHC) membuka pintunya untuk umum, direktur pendirinya, Lonnie G. Bunch III, mungkin dengan mudah berpuas diri dengan apa yang telah dicapainya—puas, dalam kata-katanya, mengetahui bahwa ia telah berhasil “membuat para leluhur tersenyum.” Memastikan sejarah Kulit Hitam mendapat tempat permanen di National Mall pernah tampak seperti “Tugas Orang Bodoh”—judul memoarnya tentang pengalaman tersebut—suatu usaha yang sarat dengan beban politik dan rasial sehingga pencapaiannya tidak pernah terlaksana oleh para pendahulunya selama lebih dari satu abad. Dia telah menghabiskan lebih dari satu dekade untuk merayu para donor, melobi anggota parlemen, berdebat dengan para arsitek, dan menjelajahi seluruh negeri untuk kampanye akuisisi akar rumput yang dimodelkan pada “Pameran Barang Antik.” (Koleksi tersebut mencakup segala hal mulai dari jubah James Brown hingga gerbong kereta yang dipisahkan dari Jim Crow South.) Semuanya memuncak dalam perayaan bertabur bintang, yang dikoreografi oleh Quincy Jones, di mana Barack Obama membunyikan lonceng dari salah satu gereja kulit hitam tertua di negara itu. Suasana gembira itu hanya sementara, tetapi museum itu tidak. Beberapa bulan kemudian, ketika Bunch memberikan tur NMAAHC kepada Donald Trump yang riang dan bingung, “Blacksonian” menjadi simbol dari semua kemajuan yang tidak dapat dibalikkan oleh politik keluhan reaksioner.

Selama sebagian besar keberadaannya, Smithsonian, sebuah sistem museum dan pusat penelitian yang luas yang didirikan oleh Kongres pada tahun 1846, telah menikmati reputasi yang tenang sebagai “loteng negara.” Secara tradisional, tempat ini dipimpin oleh para ilmuwan. Namun pada tahun 2019, Dewan Pengawas menunjuk Bunch, seorang sejarawan abad kesembilan belas dengan bakat diplomasi, untuk meninggalkan NMAAHC kesayangannya—yang sekarang dipimpin oleh Itu warga New York editor puisi, Kevin Young—dan memimpin seluruh organisasi melalui era “pasca-kebenaran” yang terpolarisasi. Masa jabatannya telah bersifat transformatif, dengan memasukkan inisiatif seperti kebijakan pengembalian yang etis yang mengembalikan dua puluh sembilan Perunggu Benin yang dijarah ke Nigeria—mengubah percakapan global seputar restitusi—dan upaya yang lebih baru, didorong oleh Washington Pos penyelidikan, untuk memperhitungkan rasisme ilmiah di balik koleksi sisa-sisa manusia Smithsonian. Bunch juga telah memulai pembangunan dua museum baru, Museum Nasional Amerika Latin dan Museum Sejarah Wanita Amerika; membantu menegosiasikan pengembalian Panda Cina ke Kebun Binatang Nasional; dan memimpin investigasi internasional mengenai bangkai kapal budak.

Dengan relevansi dan penemuan kembali telah datang pengawasan, karena Smithsonian diterpa angin kencang perang budaya. Dua museum baru, yang disetujui Kongres pada tahun 2020, telah diancam akan dibatalkan oleh anggota parlemen konservatif, yang telah membingkainya sebagai konsesi yang memecah belah bagi politik identitas progresif. Pada bulan Desember, Bunch bersaksi di hadapan Komite Administrasi DPR, dan Partai Republik menginterogasinya tentang acara drag, dugaan rasisme dari sebuah pameran yang membahas tentang ras kulit putih, dan bahkan upayanya untuk mempertahankan panda: Apakah nafsu untuk beruang lucu membuat Smithsonian terbuka terhadap pengaruh jahat dari PKT? Bunch dengan cerdik telah bergerak maju dan mundur antara menenangkan kritikus sayap kanan Smithsonian dan mendorong lembaga tersebut maju. Namun masih harus dilihat berapa lama dia akan dapat merenovasi loteng negara sementara para perwakilannya menghancurkan rumah tersebut.

Bulan lalu, saya bertemu dengan Bunch di kantor sementaranya yang menghadap ke Museum Udara dan Antariksa, tempat kariernya di Smithsonian dimulai, beberapa dekade lalu. (Kastil Smithsonian yang terbuat dari batu bata merah yang ikonik, tempat sekretaris lembaga tersebut biasanya bekerja, sedang dalam perbaikan.) Kami berbicara tentang dua museum baru, tantangan mempertahankan otonomi Smithsonian, rencana untuk peringatan setengah abad negara ini, dan kunjungan baru-baru ini ke sebuah kapal karam milik budak di Brasil. Percakapan kami telah disunting dan diringkas agar lebih jelas.

Selamat atas panda barunya. Bagaimana Anda membuat orang China berubah pikiran?

Kunci kehidupan bukanlah menjadi orang yang kehilangan panda. Sebagian dari ini benar-benar di luar pemahaman kami. Ini ada hubungannya dengan hubungan Amerika Serikat-Tiongkok; ada semacam rasa dingin di udara. Namun, saya pikir apa yang Brandie Smith, kepala Kebun Binatang (Nasional), dan rekan-rekannya lakukan dengan sangat baik adalah menyampaikannya ke Gedung Putih—SAYA disampaikan ke Gedung Putih, kepada para duta besar—betapa pentingnya hal ini. Ada pembicaraan antara Presiden Biden dan Presiden Xi, dan mereka menyadari bahwa akan menjadi tindakan yang sangat hebat untuk mengembalikan panda. Jadi kami sangat senang. Kami berharap dapat mengembalikan panda pada akhir tahun.

Saya berharap dapat bertemu Anda di Istana Smithsonian. Sudah berapa lama Anda berada di gedung ini?

Dua tahun? (Seorang juru bicara mengoreksinya.) Itu baru musim panas lalu? Rasanya seperti sudah lama sekali. Anehnya, saya berada di gedung ini selama delapan tahun (sebelum pembukaan NMAAHC) dan yang saya inginkan hanyalah pindah ke gedung baru. Tiba-tiba, saya kembali. Saya merasa, seperti, “Apakah saya pernah mencapai sesuatu?”

Kapan menurut Anda Anda bisa pindah kembali?

Terus terang, saya tidak akan pernah pindah lagi. Mungkin butuh tujuh atau delapan tahun lagi untuk menyelesaikannya dengan benar. Akan menyenangkan bagi sekretaris berikutnya.

Berapa lama masa jabatan Anda?

Mungkin selama yang saya inginkan, kecuali mereka mengusir saya. Para sekretaris awal bertahan, sekitar dua puluh tahun. Namun sumpah saya adalah “Jangan mati saat menjabat.”

Apa yang memotivasi Anda untuk menerima pekerjaan itu? Anda bisa saja tetap bekerja di NMAAHC setelah menghabiskan lebih dari satu dekade membangunnya—atau berhenti saat karier Anda sedang bagus. Apakah Anda harus diyakinkan?

Tentu saja. Saya tidak berniat melakukan apa pun selain menikmati museum dan kemudian mengajar. Namun, saya menyadari bahwa hampir tiga puluh tahun hidup saya dihabiskan di Smithsonian. Jadi, saya berpikir, Inilah kesempatan saya untuk membalas budi. Dan saya berpikir untuk menjadi sekretaris yang benar-benar mengenal lembaga tersebut. Bagian lainnya adalah anggapan bahwa beberapa orang menganggap saya tidak dapat melakukannya. Jadi, saya berpikir, “Baiklah, baiklah, saya akan menunjukkannya kepada Anda.”

Siapa yang mengira Anda tidak bisa melakukannya?

Ada orang yang beranggapan bahwa Anda harus menjadi seorang ilmuwan atau bahwa akan lebih baik jika ada orang dari luar yang membantu.

Anda memiliki pemandangan yang indah dari Museum Udara dan Antariksa. Bisakah Anda ceritakan tentang pekerjaan pertama Anda di lembaga tersebut?

Pada dasarnya, saya baru saja menyelesaikan sekolah pascasarjana dan saya tidak punya uang. Saya kenal seorang mahasiswa yang kembali kuliah dan suaminya bekerja di Smithsonian, dan dia berkata, “Kamu harus datang dan mencoba bekerja di sana.” Dan saya ingat mengatakan kepadanya, “Siapa yang bekerja di Smithsonian? Di sanalah Anda bisa berkencan, karena gratis.” Itulah gambaran saya tentang Smithsonian.

Saya datang dan orang ini adalah kepala sains. Dia mengajak saya bertemu sekretaris—saya tidak tahu sekretaris itu siapa—dan saya (berpikir bahwa) saya tidak akan mendapatkan pekerjaan karena saya memiliki rambut Afro yang lebat. Saya mengenakan jaket perwira Angkatan Darat. Maksud saya, saya tidak akan melakukan ini. Setelah berbicara selama beberapa jam, dia berkata, “Kami mungkin ingin mempekerjakan Anda,” dan saya berkata, “Anda bercanda.”

Pada masa itu, Museum Nasional Sejarah Amerika disebut Museum Nasional Sejarah dan Teknologi. Saya berpikir, Baiklah, saya ingin bekerja di sana. Dan dia berkata, “Kami tidak punya pekerjaan di sana. Kami mendapat pekerjaan di Air and Space.” Dan saya berkata, “Saya seorang sejarawan abad kesembilan belas. Saya tidak tahu apa-apa tentang udara atau ruang angkasa.” Dia berkata, “Berapa banyak uang yang Anda hasilkan?” Saya memberi tahu dia. Dia berkata, “Anda datang bekerja di Air and Space dan Anda akan menghasilkan lima kali lipatnya.”

Saya menjadi penggemar Udara dan Antariksa, dan itu mengubah arah hidup saya. Saya pergi ke sana sekitar delapan belas bulan setelah museum itu dibuka, jadi ada energi luar biasa dari orang-orang yang berpikir, Bagaimana Anda mengambil sesuatu yang sulit—sains, penerbangan—dan membuatnya mudah diakses? Bagaimana Anda membuat museum Udara dan Antariksa penting bagi semua jenis orang?

Saya menyadari bahwa museum benar-benar merupakan kesempatan yang luar biasa untuk mendidik semua usia—bahwa jika Anda benar-benar percaya pada pekerjaan yang Anda lakukan, penting untuk memastikan bahwa Anda tidak hanya berbicara kepada orang-orang berusia dua puluh tahun yang mungkin tidak ingin berada di kelas Anda. Museum adalah kanvas yang luar biasa.

Sudah sepantasnya ada begitu banyak perhatian yang tertuju pada Anda sebagai sekretaris kulit hitam pertama di Smithsonian. Namun, saya juga tertarik pada Anda sebagai sejarawan pertama yang memangku jabatan itu. Mengapa itu butuh waktu lama?

Secara tradisional, mereka mempekerjakan ilmuwan—dan kemudian, terkadang, presiden universitas. Namun, sebagai seorang sejarawan, Anda benar-benar berpikir tentang berbagai hal dengan cara yang berbeda. Anda berpikir tentang kontekstualisasi. Anda berpikir tentang bagaimana pekerjaan yang Anda lakukan, yang merupakan tentang masa lalu, penting untuk hari ini dan masa depan. Bagi saya, pertanyaannya adalah: Bagaimana saya memberikan resonansi kontemporer pada Smithsonian? Bagaimana saya memastikan bahwa itu bukan hanya sesuatu yang dipikirkan orang sebagai loteng negara, tetapi, lebih tepatnya, sebagai tempat makna dan nilai, tempat penyimpanan yang dapat digunakan orang untuk menemukan cara menjalani hidup mereka?

Namun, saya juga memahami, sejujurnya, betapa pentingnya bagi banyak orang bahwa saya adalah orang Afrika-Amerika pertama, meskipun saya mencoba untuk meremehkannya. Pada awalnya, ketika orang-orang berkata, “Anda melakukan pekerjaan dengan baik,” saya akan berkata, “Itu adalah usaha tim, bukan saya, dan sebagainya.” Dan suatu hari saya berjalan di bandara dan dua wanita Afrika-Amerika tua ini mendatangi saya dan berkata, “Terima kasih.” Dan saya memberikan standar saya, “Oh, tidak, tidak, banyak orang lain, dan sebagainya,” dan salah satu wanita itu memotong saya. Dia berkata, “Anda tidak punya hak untuk tidak membiarkan kami mengucapkan terima kasih. Anda berdiri di atas banyak bahu yang tidak mendapatkan kesempatan seperti yang Anda dapatkan. Jadi, izinkan kami mengucapkan terima kasih, karena dengan mengucapkan terima kasih, kami berterima kasih kepada mereka.” Itu adalah pelajaran yang luar biasa bagi saya. Sekarang, saya hanya berkata, “Terima kasih.”

Sumber